ドイツのゼーヴィーゼンにあるマックス・プランク鳥類研究所とオックスフォード大学の国際的な研究チームは、ニューカレドニアカラスが、これまで人間と大型類人猿にしか見られなかった、機能的でない2つ以上の要素を組み合わせて道具を作ることができることを明らかにした。

今回の研究では、ニューカレドニアカラスが短い組み合わせ可能な部分から、遠くまで届く道具を作り出すことができることが示されている。異なる素材を新しい機能的で操作可能な道具へ組み合わせる能力は、これまで類人猿でのみ観察されていた。人類学者は、初期の複合道具製造は脳進化における重要なステップと考えている。子どもたちが新しい道具を作るには数年かかるが、それはおそらく、まだ見えていないものの特性を予測する必要があるからだろう。

このような予測、すなわち計画は、通常、創造的なメンタルモデリングと実行機能を含むものと解釈されている。

本研究は、ニューカレドニアカラスが見たことのない物体の特性の予測を含む、複雑な問題を解決することが可能であるという、高度に柔軟な能力を有することを示した。マックス・プランク鳥類研究所とオックスフォード大学の研究の筆頭著者であるAuguste von Bayern氏によると、「カラスは物質を組み合わせて作るための支援や訓練を受けておらず、自分たちでそれを理解したため、今回の発見は注目に値する」 という。

A New Caledonian crow holding a stick tool in the wild. JAMES ST. CLAIR

ツールの使用で有名なカラス

南太平洋に生息するニューカレドニアカラス(Corvus moneduloides)は、ベティと同じ種である。ベティは、柔軟な素材を曲げることで鉤状の道具を作ることが可能だと示した最初の動物として、2002年に有名になった。研究者たちはすでに、この注目すべき種が野生や飼育下でどのように道具を使ったり作ったりできるかを示せていたが、これまで複数の道具を組み合わせて、異なる道具を作った例はなかった

オックスフォード大学のAlex Kacelnik氏は、次のように述べている。

「この結果は、ニューカレドニアカラスが新しい問題を迅速に解決することを可能にする、非常に柔軟な能力を持っていることを裏付けているが、それらがどのように指示されているのかは示せていない。カラスが実行可能な解決策を見つけるまで、頭脳で異なる潜在的な行動を演じたかのように、問題の何らかの形で仮想シミュレーションすることは可能だ。動物をよりよく理解することは、新しい問題に対する自律的かつ創造的な解決策に到達することができる機械を構築する方法を発見する方法として、同様のプロセスが人工知能をモデルにして物理的ロボットで実行されている」

パズルボックスと食べ物

研究者たちは、ニューカレドニアカラス8羽に、ドアの後ろに小さな食品容器が入った今までに見たことのないパズルボックスを提供した。最初、科学者たちは十分に長い棒をいくつか散らかしたままにしておいたが、鳥のうちの1羽が素早く摘んで前面の隙間から挿入し、食べ物を箱の側面の開口部に押し込んだ。その後、8羽の鳥はすべて問題なく上記の行為を実行した。次のステップで研究者たちは食べ物をボックスの奥深くに入れたままに、提供したのは食べ物に届くには短すぎる短い断片だけだった。

その短い断片は凹凸があったたため、互いに結合できる可能性があった。

Alice Auersperg and Caitlin Hamilton

何の助けや実証もなく、4羽のカラスは1つの断片を別の断片へ部分的に挿入し、結果として長い複合された棒を使って食べ物に到達し取り出した。

5段階調査の終わりに、研究者たちはさらに短い組み合わせ可能な部品を供給することによって課題をより困難にした。ある1羽「マンゴー(名前)」 が、3つ、場合によっては4つの部品から複合的な道具を作ることができることを発見した。

研究レポートの著者らは、鳥類が目標を達成するための精神過程はまだ完全に確立されていないと説明しているが、ツール(道具)を発明する能力自体は非常に興味深い。

道具を作り使うことができる動物はほとんどいないし、人間の発達においても、その能力は遅れてようやく現れるものだ。子どもは生後18ヵ月頃には道具を使い始めるが、少なくとも5歳になるまでは問題を確実に解決するのに適した新しい道具を発明することはできない。

考古学的知見は、このような複合ツールがヒトの文化的進化の後期にのみ生じ(おそらく30万年前の中期旧石器時代)、計画能力、複雑な認識、言語などと共進化した可能性を示している。

カラスが新しい複合ツールを構築する能力は、脳の認知機構がヒトや類人猿のものと同等であることを意味するのではなく、身体的な問題解決に必要な認知過程の理解に役立つのだ。

重要な事をまとめると、「ニューカレドニアカラスは、2つ以上の点では機能しない要素を組み合わせることによって課題解決のために道具を作ることができる」ということが非常に重要だ。

参照:New Caledonian crows can create compound tools

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