【母乳と乳児】母乳が持つ体内時計を伝える信号は赤ちゃんが時間を理解するのに役立ってるかもしれない

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人間の母乳は食事以上のもので、赤ちゃんに時刻情報を提供する時計でもある。母乳の成分は時刻によって変化し、エネルギーを与える朝のミルクと、癒しを与える夜のミルクとは成分が異なる。研究者たちは、この母乳が持つ「慢性栄養」が、乳児が昼と夜を区別できるようにする体内時計的な役割を果たしており、新生児の新たな時間生物学のプログラムに役立つかもしれないと考えている。

乳房から直接出る母乳ではなく、搾り出され授乳前に蓄えられた母乳を赤ちゃんが飲むとどうなるだろう。研究者たちは、これまで乳児の発達に及ぼ母乳の「タイミングミス」という潜在的な影響をほとんど考慮してこなかったが、その影響は広範囲に及ぶ可能性がある。

育児の生物学を研究する心理学者として、ベス・デイリー氏、ローラ・グリン氏、キャロライン・スティール氏、キャロライン・ビクスビー氏らは協力し、母乳が時間の管理者となる証拠を調査した。

一日の体内時計

睡眠食事エネルギーレベルは、すべて概日リズム(体内時計)を示している。早朝午前3時に食事を摂ったことのある親なら誰でも知っているように、乳児はこうした生活リズムが完全に整った状態で生まれてくるわけではない。その代わり、乳児の昼と夜の感覚は、日光と暗闇のような合図のおかげで、生まれて数週間から数カ月にわたって発達していく。

乳児によっては、覚醒、睡眠、食欲に関連するホルモンに予測可能な周期変動がみられたり、生後すぐに長く眠れる場合もあれば、1日のリズムが数カ月にわたって逆転している場合もある。時間生物学の発達の遅れは、仙痛(せんつう)のリスクを増加させ、成長および摂食の問題につながる。

しかし、研究者たちは、幼児ごとに異なるスケジュールで概日リズムが現れる理由をほとんど知らない。母乳は乳児の概日リズムをプログラムするのに役立つことがあり、これは、一晩中ぐっすり眠ることができる親もいれば、スケジュール通りに乳児を育てるのに苦労する親もいる理由を説明するのに役立つかもしれない。

母乳の変化

母乳の成分は1日のうちで劇的に変化する。たとえば、覚醒を促すホルモンであるコルチゾールの値は、朝の方が夜よりも3倍高い睡眠と消化を促進するメラトニンは、昼間の母乳からはほとんど検出されないが、夜間に上昇し、真夜中にピークに達する

母乳には、健康的な睡眠を促進する特定のDNA構成要素も含まれている。対照的な要素としては、昼乳は夜乳よりも活動を促進するアミノ酸が多く鉄分は正午頃でピークに達し、ビタミンEのピークは夕方だ。マグネシウム、亜鉛、カリウム、ナトリウムなどのミネラルはすべて朝が最高値を記録する。

日中の母乳には、特別な免疫効果もある。出産後1カ月間にわたって研究者に母乳試料を提供した母親の間では、重要な抗体や白血球などの免疫成分は夜と比較して昼の方が高かった。別の研究では、免疫系の情報伝達に重要な成分の濃度が、夜の母乳よりも昼の方が高いことが分かった。

ここまで見れば、母乳が1日のうちで大きく変化することは明らかだが、研究者たちはこれが乳児の健康に何を意味するのかほとんど知らないのである。

研究者は、母乳中のホルモンと免疫成分が乳児に伝えられ、生後1カ月の間に乳児が自分の概日リズムを発達させ、改善し始めていることを知っている。母乳に含まれる時系列信号が、乳児自身の時間生物学を形作るのに役立つ可能性は高い。授乳パターンの違いは、こうした毎日のリズムが乳児によって異なる理由を説明するのに役立つかもしれない

授乳タイミングのミス

ヒトの歴史の大部分において、母乳は乳房から直接摂取することしかできなかった。つまり、母乳は生産された時点で常に摂取されていた。現在では、搾乳ポンプと冷却装置の登場により、そのような状況はなくなった。2005〜2007年の調査によると、アメリカの母乳育児中の母親のうち、85%以上が母乳を搾ったことがあるという結果が出ている。

乳児は、朝に夜の母乳を飲んだり、夕方に朝の母乳を飲んだりするとどうなるか。はっきりしたことは正直分からない。幼児へ、夕方に高コルチゾールかつ低メラトニンのモーニングミルクを与えることは、就寝直前に明かりをつけることと栄養素的には同等である

もし、母乳中の時系列信号が実際に乳児の時間生物学を管理するのに役立つならば、「タイミングの合わない」母乳を飲む乳児は、睡眠、消化、発育により苦しむことになる可能性がある。

もちろん、簡単な修正方法もある。母親は、搾乳した時間をラベルに記入し識別することで、朝の母乳、午後の母乳、夜の母乳を与えるように乳児へ与える栄養素を調整することができる。

もし、この方法が新生児集中治療室(NICU)での標準的な手段となった場合、何千人もの乳児が正確な時間通りに母乳を与えられることで利益を得ることができ、概日リズムをより良く調整できると考えられる。多くのNICUは、すでに夜間に照明を暗くするなど、乳児の時間生物学をより適切に管理するための方法を採用しているので、本来の時間に合わせた母乳を授乳させる事は論理的な次のステップになるはずだ。同様に、ドナーミルクを受け入れるミルクバンク(母乳バンク)は、時刻によってミルクをバッチに分類することができる。

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時間と合わせて搾乳をする、より簡単な代替案がある。適切な有給育児休暇制度を提供することで、女性(母親含む)が乳児に母乳を与えられる能力を高めることだ。乳児に直接母乳を与えることができる母親は、時刻によって母乳を管理することについて心配する必要はない。また、乳房から直接提供される母乳は、他健康上の面でも利点をもたらす可能性がある。

研究は、母乳が時間を計る上で果たす役割と、乳児の健康と発達に及ぼす影響を引き続き調査している。適切な時間と一致させた母乳が乳児の体内時計を設定する鍵となることが明らかになれば、公衆衛生の問題(育児休暇等の制度)は、母親は生後1年以内の乳児と一緒に家にいることを支援する政策がより強くなるだろう。

参照:theconversation

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